A sticker displayed in a Ham Radio Club in the Midwest, reading "Ham Radio Saves Lives, www.hamtestonline.com." Photo: María Arce

A sticker displayed in a Ham Radio Club in the Midwest, reading "Ham Radio Saves Lives, www.hamtestonline.com." Photo: María Arce

Buying your first ham radio as operator and reporter

Depending on your location, distances and the type of communication you are planning, there are options available from just $19. The most expensive radio? You don’t want to know

Once you have decided to enter the world of amateur radio and have obtained your ham or GMRS license, it is time to start thinking about what equipment you will need in your newsroom. Radios come in all price ranges, sizes and features. But which one is the ideal one to start with? 

Several ham radio operators have given me valuable advice to keep in mind. The first one, and you’ll hear and read it thousands of times, is to connect with local ham radio clubs to get their input on what works best in your areas of operation. There are many factors in the field that can influence equipment performance, like topography or buildings, so it’s important to talk to local experts to find out what is the best equipment available considering your location, the distance you want to cover and the kind of communications you are planning to conduct. For example, in Puerto Rico, where I am based, El Yunque — the only tropical rain forest that exists within all U.S. jurisdictions — is like a wall that negatively impacts radio communications. 

Joining a ham radio club also provides valuable assistance in every aspect of selecting radio equipment. “Elmers,” experienced ham radio operators who take a novice under their wing,  are often willing to lend or demonstrate radios, allowing you to experience various operating styles before you purchase your own. 

If the radio club is involved, and most of them are, in public-service activities like parades, races, or emergencies communications, consider volunteering. Participating in such events allows you to observe firsthand how radios work in real time and scenarios, offering a hands-on understanding of their functionalities.

Sometimes it is just about sitting with someone and sharing experience and trusting the process. “Some clubs have regular scheduled operation sessions. Go and learn from your own mistakes like: Oh, I forgot this part or that part [of the radio],” says Don Winsor [AC8TO], a ham radio operator with eight years of experience. 

The location 

Once you know what works best in your area, it’s time to think from where you will be operating, consider the circumstances in which you expect to do most of your broadcasting, (remember, you can’t broadcast radio shows) will help you decide what type of radio is right for you and your news organization. 

Handy talkies can range from $18 to $599, and even more. Photo: María Arce
Handy talkies can range from $18 to $599, and even more. Photo: María Arce

Handheld radios, also called handy talkies or HT, are intended to be carried while in use, operate from rechargeable battery packs, and have FM voice transmitter outputs from 0.5 to 5 watts on the VHF and UHF bands (about 5 miles on flat open terrain). The best part about handy talkies is that they can be extremely affordable starting at only $19 like the Baofeng UV-5R. “They are not the best radios, but they are not bad,” Winsor says. There are other models like the Yaesu FT-4XR that can be purchased for $89 and if you want to go more fancy you can try the ICON ID-52A for $599. They all fall under the category of portable radios.

Mobile radios are usually intended for use in vehicles in the VHF and UHF bands, and it’s the typical radio that can be found in police cars or fire trucks. They need an external antenna mounted outside of the vehicle. They have loud volume capabilities as well as noise filtering so you can hear messages relayed the first time while you also endure the traffic noise. The Yaesu FT-2980R has 5 stars reviews at DX Engineering, one of the favorites websites for hams. 

A mobile radio installed in a ham radio operator’s vehicle in Puerto Rico. Photo: María Arce
A mobile radio installed in a ham radio operator’s vehicle in Puerto Rico. Photo: María Arce

Radios designed for base or fixed-stations are the most capable and powerful. They are also bigger, heavier and their standby power requirements are higher. They are ideal to have in a newsroom. You can find models at $1,099  like the ICOM IC-7300. It works under the HF or intercontinental band. You can basically contact anyone in the world with it, but you will also need an antenna that’s sold separately.

Radio fixed-stations are available in many different price ranges because of the great differences in performance and features. Most of the performance differences are associated with the receiver. High-performance receivers have better selectivity and strong-signal performance. Some radios even have two receivers.When you see a smaller front panel it means it has fewer controls and often uses menus for some functions. 

On the other hand, there are fixed-stations that can cost up to $13,299 (the ICOM IC-7851). They are considered the “fancy” stuff.  “The only reason I would think someone would want to go this high is if there’s a local club who is using all the fancy features and equipment. Normal people will not be happy by spending that money,” Winsor says with a chuckle. Regular users of these radios are people whose goal is to do extreme worldwide contacts. 

A ICOM radio transceiver IC-746. Used models can be bought for between $600 and $900. Photo: María Arce
A ICOM radio transceiver IC-746. Used models can be bought for between $600 and $900. Photo: María Arce

Still yet, there are many manufacturers of base-type radios that also offer smaller, lighter models for operations while being outdoors, as could happen in the aftermath of a natural disaster, or remote areas with limited power availability. These radios generally don’t have the same level of performance or as many front-panel controls as base station models, according to ham radio experts interviewed during my fellowship. But they are still very good.

“I would recommend starting with something super inexpensive. Learn how to use it, like it, then get your personal wishlist,” Winsor suggests. 

The bands and their ranges 

Bands and typical distances
Range Bands
Nearby VHF-UHF
Regional VHF-UHF (via repeaters) & HF
Countrywide HF
Worldwide HF & VHF-UHF (via Internet links)

Considering how radio waves of different frequencies (VHF, UHF, HF, etc.) propagate or travel helps answer the question of what bands your radio will need. Each frequency band supports different ranges of communication, so different equipment will be needed.

If you will use your radio to be in touch with nearby communities, a VHF-UHF radio is sufficient, but if you are a reporter working from a different state than where your newsroom is located, you will need a regional or countrywide range, an HF radio. Keep in mind that during optimal HF conditions, global contacts are possible with this kind of radio without relying on repeaters.

LF Aviation 30 KHz-300Khz
MF AM 300 KHz-3 MHz
HF Shortwave 3 MHz-30 MHz
VHF VHF TV & FM 30MHz-300MHz
UHF UHF TV & Cellphones 300 MHz-3 GHz
SHF Radar & Satellites 3 GHz-30 GHz
Source: ARRL
VLF and EHF are not displayed in the graphic

The type of communications

The American Radio Relay League (ARRL) is the national association for amateur radio. It explains that for emergency communications like the type a newsroom would need to relay messages during the the aftermath of a natural disaster, for operation vía easily accessible repeaters or over very short ranges, would need a VHF/UHF (dual-band) handheld radio with a high number of memories (50 would be ideal) and 3 to 5 watts of output power.

Memory channels can store the complete radio configuration to access a favorite repeater or channel. Having several memories programmed on your radio means you can dedicate a specific frequency and repeaters for special events, training, or when broadcasting. ​​For example, in one memory you can program the frequency you have previously agreed to use with a group of people after an earthquake. Another frequency memory can be used to program the frequency to operate after a hurricane. In another, you can program the frequency to perform drills. Repeaters are a combination of a radio receiver and a radio transmitter that receives a signal (radio messages) and retransmits it.

If you will be relaying emergency messages from the field you will need a mobile or portable radio, while in the newsroom you can install a base or fixed-station. “HF transceivers with 100 watts of output and a built-in antenna tuner make an excellent entry-level radio,” according to the ARRL. Keep in mind when selecting your radio that if it can’t operate directly from ac power you’ll need an external dc power supply, and that it will need an antenna. “With some compromise in performance, a multiband, ground-independent vertical antenna is easy to set up and requires coaxial cable to connect to the radio,” the ARRL says. Remember that the antenna is subject to weather damage, and that it’s important to uninstall it when a storm or a hurricane is coming. 

“For operation without repeaters or through distant repeaters while mobile or in remote areas, add a VHF/UHF mobile radio with an output of 25 watts or more and a dual-band quarter-wave mobile whip antenna. Many hams have one of each type of radio,” the ARRL says.

For reporting mobile operations, start with a VHF/UHF mobile radio with an output of 25 watts or more, and a dual-band quarter-wave mobile whip antenna. If you are in a building, a mobile antenna can be used indoors or a dual-band base antenna can be mounted outside using coaxial cable to connect the radio and the antenna.

An Elmer helps a junior ham radio to make a worldwide contact through HF radios. Photo: María Arce
An Elmer helps a junior ham radio to make a worldwide contact through HF radios. Photo: María Arce

The input and output

Power supplies and the cables used to connect the radio must be able to supply the maximum required current for your radio at the proper voltage. The radio manual instructions should also specify what wire size for a given cable length, depending where the antenna is installed, is needed to ensure adequate voltage at the radio under full load.

Another thing to keep in mind is the transmitter output power. It is crucial to successful communication because, along with antenna choice, it affects communications range.

Check with local hams about the power levels required to “hit”, or get access to, repeaters.

The local terrain should be considered as well. Depending on if it’s flat or not you might require more or less power. Open areas require less power.

Mobile radios that run from 10 to 50 watts have far better coverage (up to 50 miles), but require more current, such as from a car battery or power supply. Most radios have variable power settings to conserve power and battery capacity.

Handy talkies use sealed and rechargeable multi-cell battery packs that fit a specific radio and are rarely interchangeable between models. It is wise to purchase a spare pack and rotate the packs regularly. Packs that hold regular alkaline AAA or AA cells are important to have for operating in remote areas or during emergencies like natural disasters when recharging power may be intermittent or not available at all. (Please, always recycle dead and weak battery packs properly. You can find a recycling location in the US near you here

Types of batteries and battery packs
Technology Energy Density Limitations Price
NICd Low Low energy ratings Low-medium
NiMH High Tend to self-discharge Medium
Alkaline Low Not rechargeable Low
Li-Ion Highest Tend to self-discharge Medium-high
Source: ARRL

Handheld radios are also sold with a wall-mounted supply or “wall wart” that charges the batteries slowly. This may be inconvenient during emergencies or heavy use. Many of them can be charged from 12 V in a vehicle with an automotive adapter.

The higher a battery’s energy density or specific energy, the longer a battery of a given size will last. Energy density drops with temperature, so a cold battery won’t deliver as much energy as one at room temperature. Most batteries are rated to be stored at temperatures from -4°F to 113°F  (-20 to 45°C). And keep in mind that not all handy talkies can transmit while connected to chargers.

Radios use their maximum watts only when one is talking and they use very low power when one is listening. You can even look for batteries used while camping, lithium batteries, and even mini solar panels. 

And last but not least: accessories and extra features

Besides the items included with your radio, other accessories can be helpful for effective use of the radio. The most important accessory for a mobile radio is the antenna. For a handheld radio, antennas and batteries make the most difference.

  • Extra batteries. Recharging a battery with a wall wart supply can take hours for one of the larger packs. This is often unacceptably long, especially when you are in the field covering the news or trying to learn about the situation in a specific community after a natural disaster.  
  • Quick or smart chargers. Many radio’s manufacturer offer one as an accessory. 
  • Desk or “drop-in” charger. They are useful to hold the radio conveniently upright while charging. 
  • Smart microphones. Handheld microphones are very useful for mobile and fixed-station radios will provide higher quality transmitted audio.
  • Headsets. Most of us have at least one pair of earpods or headphones but good quality headsets, especially those with noise canceling, will help you hear other stations more clearly, particularly in noisy environments such as a busy emergency-operations center or outdoors. Check in your area if they can be used while using a mobile radio in your car. 
  • Waterproof box. Consider buying a plastic or heavy duty box to store all your equipment.

Where to buy? Ham radio flea markets 

Now that you have your wishlist, it’s time to think where to buy. Elmers have told me to look for the cheapest options available and in many cases they can be found in ham radio flea markets.

Your first radio doesn’t have to be new. There are many older transceivers that have years of useful service left in them (Old grandpa’s radios for instance, have you checked his garage?) These transceivers are often available for sale at online auction sites such as eBay or at ham radio flea markets.

Other options to look for great deals are large multiday hamfests such as the annual Dayton Hamvention that is held every year in May. If you live near Xenia, Ohio, it should be your next stop. “It’s enormous. It’s a whole weekend long event,” Winsor explains.

“A fair amount of this goes by reputation. The ham community, they know each other by their call signs.There’s a lot of worth of mouth,” Winsor says referring to how trustworthy are the flea markets. “It’s both people selling formal and informal equipment. Because the used radio market is global there’s a lot of stuff out there.”

“Once people get equipment, the piece of advice we usually struggle with, and when they get their license, is to get them on the air,” highlights Winsor. “Try a lot of things, try to connect to multiple local groups because everybody gets different interests, there are groups that are more focused on emergencies, there are groups that are more social.”

When selecting the radio equipment, hams have one last piece of advice: if the manufacturer is not from an English speaking country, check the quality of the translation in the instructions manual. Since you are new in the field, you can face significant challenges trying to understand it.


Comprar tu primera radio de radioaficionado como ham y periodista  

Dependiendo de tu ubicación, las distancias y el tipo de comunicación que estés planeando, hay opciones disponibles desde sólo 19 dólares. ¿Cuál es la radio más cara? No quieres saberlo.

Un sticker expuesto en un club de radioaficionados del Medio Oeste. Foto: María Arce. 
Un sticker expuesto en un club de radioaficionados del Medio Oeste. Foto: María Arce. 

Una vez que hayas decidido entrar en el mundo de la radioafición y has obtenido tu licencia de radioaficionado/a o de GMRS, es el momento de empezar a pensar qué equipo necesitarás en tu redacción. Hay radios de todos los precios, tamaños y prestaciones. Pero, ¿cuál es la ideal para empezar? 

Varios radioaficionados me han dado valiosos consejos a tener en cuenta. El primero, y lo oirás y lo leerás miles de veces, es que te pongas en contacto con los clubes locales de radioaficionados para que te den su opinión sobre lo que funciona mejor en tus zonas de operación. Hay muchos factores sobre el terreno que pueden influir en el rendimiento de los equipos, como la topografía o los edificios, por lo que es importante hablar con los expertos locales para averiguar cuál es el mejor equipo disponible teniendo en cuenta tu ubicación, la distancia que quieres cubrir y el tipo de comunicaciones que planeas llevar a cabo. Por ejemplo, en Puerto Rico, donde estoy basada, El Yunque -la única selva tropical que existe dentro de todas las jurisdicciones de Estados Unidos- es como un muro que afecta negativamente a las comunicaciones por radio.  

Unirse a un club de radioaficionados también proporciona una valiosa ayuda en todos los aspectos de la selección de equipos de radio. Los “elmers”, radioaficionados experimentados que acogen bajo su tutela a los novatos, suelen estar dispuestos a prestar o hacer demostraciones de radios, lo que permite experimentar diversos estilos de funcionamiento antes de adquirir los equipos.  

Si el radio club participa -y la mayoría de ellos lo hacen- en actividades de servicio público como desfiles, carreras o comunicaciones de emergencia, considera la posibilidad de ofrecerte como voluntario/a. Participar en este tipo de eventos te permite observar de primera mano cómo funcionan las radios en tiempo y escenarios reales, ofreciéndote una comprensión práctica de sus funcionalidades.

A veces se trata simplemente de sentarse con alguien y compartir la experiencia y tener confianza en el proceso. “Algunos clubes tienen programadas sesiones regulares sobre funcionamiento. Ve y aprende de tus propios errores, por ejemplo: Ah, se me ha olvidado esta o aquella parte [de la radio]“, dice Don Winsor [AC8TO], radioaficionado con ocho años de experiencia. 

La ubicación 

Una vez que sepas qué es lo que mejor funciona en tu zona, es hora de pensar desde dónde vas a operar, considerar las circunstancias en las que esperas realizar la mayor parte de tus transmisiones, (recuerda, no puede transmitir programas de radio) te ayudará a decidir qué tipo de radio es la adecuada para ti y tu organización de noticias.

Los handy talkies pueden oscilar entre 18 y 89 dólares, e incluso más. Foto: María Arce
Los handy talkies pueden oscilar entre 18 y 89 dólares, e incluso más. Foto: María Arce

Las radios portátiles, también llamadas handy talkies o HT, están pensadas para llevarlas encima mientras se usan, funcionan con baterías recargables y tienen una potencia de transmisión de voz FM de 0.5 a 5 vatios en las bandas VHF y UHF (unos 8 km o 5 millas en terreno llano y abierto). Lo mejor de los handy talkies es que pueden ser muy económicos, desde sólo 19 dólares, como la Baofeng UV-5R. “No son las mejores radios, pero no están nada mal”, afirma Winsor. Hay otros modelos, como la Yaesu FT-4XR, que puede adquirirse por 89 dólares, y si quieres ir más allá, puedes probar la ICON ID-52A por 599 dólares. Todas ellas entran en la categoría de radios portátiles.

Las radios móviles suelen estar pensadas para su uso en vehículos en las bandas VHF y UHF, y es la típica radio que se puede encontrar en patrullas de policía o camiones de bomberos. Necesitan una antena externa montada fuera del vehículo. Tienen capacidades de volumen alto, así como filtrado de ruido para que puedas escuchar los mensajes retransmitidos la primera vez que los oyes mientras soportas también el ruido del tráfico. La Yaesu FT-2980R tiene críticas de 5 estrellas en DX Engineering, uno de los sitios web favoritos de los radioaficionados.

Una radio móvil instalada en el vehículo de un radioaficionado de Puerto Rico. Foto: María Arce
Una radio móvil instalada en el vehículo de un radioaficionado de Puerto Rico. Foto: María Arce

Las radios diseñadas para estaciones base o fijas son las más potentes y las que tienen más capacidades. También son más grandes, pesadas y sus requisitos de potencia en espera son mayores. Son ideales para tener en una redacción. Se pueden encontrar modelos desde 1.099 dólares como la ICOM IC-7300. Funciona en la banda HF o intercontinental. Básicamente puedes contactar con cualquier persona del mundo con ella, pero también necesitarás una antena que se vende por separado.

Las estaciones fijas de radio están disponibles en muchos rangos de precios debido a las grandes diferencias en funcionalidades y características. La mayoría de las diferencias de rendimiento están asociadas al receptor. Los receptores de alto rendimiento tienen mejor selectividad y rendimiento de señal fuerte. Cuando veas un panel frontal más pequeño significa que tiene menos controles y a menudo utiliza menús para algunas funciones. 

Por otro lado, hay emisoras fijas que pueden costar hasta 13.299 dólares (la ICOM IC-7851). Se consideran las más “lujosas”. “La única razón por la que pensaría que alguien querría llegar tan alto es si hay un club local que está utilizando todas las funciones y equipos de lujo. La gente normal no se alegrará gastando ese dinero”, dice Winsor risueño. Los usuarios habituales de estas radios son personas cuyo objetivo es hacer contactos mundiales extremos.

Imagen de una radio ICOM IC-746. Se pueden comprar modelos usados por entre 600 y 900 dólares. Foto: María Arce
Imagen de una radio ICOM IC-746. Se pueden comprar modelos usados por entre 600 y 900 dólares. Foto: María Arce

¿Cómo pueden ser tan caras? La respuesta está en los componentes digitales. “No me impresionan mucho las cosas sofisticadas”, dice Windsor. “Las radios en sí suelen ser muy fiables. Es bastante raro, pero si una radio de 80 dólares se rompe te compras otra radio. Si se rompe una de éstas [por las de $13.299] tienes que ir al fabricante”.  “Con una radio básica, aprietas un botón y funciona. Las de lujo, se rompen y no se degradan con gracia”.  Según este radioaficionado, las radios más básicas empiezan a degradarse poco a poco y “puedes tener algo de estática y de vez en cuando y perder algunas palabras”. Con los equipos digitales caros “cuando fallan, fallan”, dice.  

Aún así, hay muchos fabricantes de radios de base o fijas que también ofrecen modelos más pequeños y livianos para operar cuando se está al aire libre, como podría ocurrir tras una catástrofe natural, o en zonas remotas con disponibilidad limitada de energía. Estas radios no suelen tener el mismo nivel de rendimiento ni tantos controles en el panel frontal como los modelos de estación fija, según los expertos en radioaficionados entrevistados durante mi beca. Pero siguen siendo muy buenas. 

“Yo recomendaría empezar con algo súper barato. Aprende a usarlo, que te guste, y luego consigue tu wish list personal”, sugiere Winsor.  

Las bandas y su alcance

Bandas y distancias típicas
Alcance Bandas
Cercanias VHF-UHF
Regional VHF-UHF (via repetidores) & HF
Nivel país HF
Nivel mundial HF & VHF-UHF (vía Internet links)
Fuente: ARRL

Tener en cuenta cómo se propagan o viajan las ondas de radio de distintas frecuencias (VHF, UHF, HF, etc.) ayuda a responder a la pregunta de qué bandas necesitará tu radio. Cada banda de frecuencia admite diferentes rangos de comunicación, por lo que se necesitarán equipos diferentes. 

Si vas a utilizar su radio para estar en contacto con las comunidades cercanas, una radio VHF-UHF es suficiente, pero si como periodista trabajas desde un sitio diferente al estado donde se encuentra tu redacción, necesitarás un alcance regional o nacional o una radio HF. Ten en cuenta que, en condiciones óptimas de HF, es posible establecer contactos globales con este tipo de radio sin depender de repetidores.

LF Aviacion 30 KHz-300 KHz
MF AM 300 KHz-3 MHz
HF Onda corta 3 MHz-30 MHz
VHF VHF TV & FM 30 MHz-300 MHz
UHF UHF TV & Celulares 300 MHz-4 GHz
SHF Radar & satelites 3 GHz-30GHz
Fuente: ARRL
VLF y EHF no se uestran en este grafico

El tipo de comunicaciones

La American Radio Relay League (ARRL) es la asociación nacional de radioaficionados en Estados Unidos. Según explica, para comunicaciones de emergencia como las que necesitaría una redacción para retransmitir mensajes tras una catástrofe natural, para operar a través de repetidores de fácil acceso o en distancias muy cortas, se necesitaría una radio portátil VHF/UHF (doble banda) con un elevado número de memorias (50 sería lo ideal) y de 3 a 5 vatios de potencia de salida. 

Los canales de memoria pueden almacenar la configuración completa de la radio para acceder a un repetidor o canal favorito. Tener varias memorias programadas en tu radio significa que puedes dedicar una frecuencia y un grupo específico a tus repetidores más utilizados, mientras que otros grupos se pueden utilizar para los canales que utilizas para eventos especiales, formación o cuando transmites. Por ejemplo, en una memoria puedes programar la frecuencia que has acordado utilizar previamente con un grupo de personas después de un terremoto. En otra memoria se puede programar la frecuencia que se utilizará después de un huracán. En otra, se puede programar la frecuencia para realizar simulacros. Los repetidores son una combinación de un receptor de radio y un transmisor de radio que recibe una señal (mensajes de radio) y la retransmite. 

Si vas a retransmitir mensajes de emergencia desde el terreno, necesitarás una radio móvil o portátil, mientras que en la redacción puedes instalar una estación de base o fija. Según la ARRL, “los transceptores de HF con 100 vatios de salida y un sintonizador de antena incorporado constituyen una radio de base excelente para comenzar”. Ten en cuenta al seleccionar tu radio que si no puede funcionar directamente con corriente alterna, necesitarás una fuente de alimentación de corriente continua externa, y que necesitará una antena. “Una antena vertical multibanda independiente del suelo es fácil de instalar y requiere cable coaxial para conectarla a la radio”, dice la ARRL. Recuerda que la antena está sujeta a daños por el clima, y que es importante desinstalarla cuando se avecina una tormenta o un huracán.  

“Para operar sin repetidores o a través de repetidores distantes mientras se está en movimiento o en áreas remotas, añade una radio móvil VHF/UHF con una salida de 25 vatios o más y una antena de látigo móvil de cuarto de onda de doble banda. Muchos radioaficionados tienen uno de cada tipo de radio”, dice la ARRL.

Para informar a través de operaciones móviles, comienza con una radio móvil VHF/UHF con una salida de 25 vatios o más y una antena móvil de cuarto de onda de banda dual. Si te encuentras en un edificio, puedes utilizar una antena móvil en el interior o montar una antena base de doble banda en el exterior utilizando cable coaxial para conectar la radio y la antena.

Un Elmer ayuda a una radioaficionada junior a establecer un contacto mundial a través de radios HF. Foto: María Arce
Un Elmer ayuda a una radioaficionada junior a establecer un contacto mundial a través de radios HF. Foto: María Arce

El input y el output

Las fuentes de alimentación y los cables utilizados para conectar la radio deben ser capaces de suministrar la corriente máxima requerida para tu radio en el voltaje adecuado. Las instrucciones del manual de la radio también deben especificar qué tamaño de cable necesitas para una longitud de cable determinada -dependiendo de dónde esté instalada la antena- es necesario para garantizar una tensión adecuada en la radio a plena carga. 

Otra cuestión a tener en cuenta es la potencia de salida del transmisor. Es crucial para el éxito de la comunicación porque, junto con la elección de la antena, afecta al alcance de las comunicaciones.

Consulta a los radioaficionados locales sobre los niveles de potencia necesarios para tener acceso a los repetidores. 

También hay que tener en cuenta el terreno a nivel local. Dependiendo de si es llano o no, puede necesitar más o menos potencia. Las zonas abiertas requieren menos potencia. 

Las radios móviles que funcionan entre 10 y 50 vatios tienen una cobertura mucho mejor (hasta 80 kilómetros o 50 millas), pero necesitan más corriente, por ejemplo de la batería de un vehículo o de una fuente de alimentación. La mayoría de las radios tienen ajustes de potencia variables para ahorrar energía y capacidad de la batería.

Los “handy talkies” utilizan baterías multicelulares selladas y recargables que se adaptan a una radio específica y rara vez son intercambiables entre modelos. Es aconsejable comprar un paquete de repuesto y rotar los paquetes con regularidad. Los paquetes con pilas alcalinas AAA o AA normales son importantes para operar en zonas remotas o durante emergencias como catástrofes naturales, cuando la recarga puede ser intermitente o no estar disponible en absoluto. (Por favor, recicla siempre correctamente las pilas gastadas y débiles. Puedes encontrar un punto de reciclaje cercano en EE.UU. aquí)

Tipos de baterias y packs de baterias
Technologia Densidad de energia Limitaciones Precio
NiCd Baja Bajo rating de energia Bajo-medio
NiMH Alta Tiende a descargarse Medio
Alkaline Baja No es recargable Bajo
Li-Ion Muy alta Tiende a descargase Medio-alto
Fuente: ARRL

Las radios portátiles también se venden con una fuente de alimentación montada en la pared o que carga las pilas lentamente. Esto puede ser un inconveniente en situaciones de emergencia o de uso intensivo. Muchas de ellas pueden cargarse a 12 V en un vehículo con un adaptador. 

Cuanto mayor sea la densidad energética o energía específica de una batería, más durará esa batería. La densidad energética disminuye con la temperatura, por lo que una batería fría no suministrará tanta energía como una a temperatura ambiente. La mayoría de las baterías pueden almacenarse a temperaturas entre -20 y 45 °C (-4 y 113 °F). Y ten en cuenta que no todos los handy talkies pueden transmitir mientras están conectados a sus cargadores. 

Las radios utilizan sus vatios máximos sólo cuando uno está hablando y usan muy poca potencia cuando uno está escuchando. También puedes buscar baterías para camping, baterías de litio, recargables e incluso mini paneles solares. 

Y por último, pero no por ello menos importante: accesorios y funciones adicionales

Además de los elementos incluidos con la radio, hay otros accesorios que pueden ser útiles para su uso eficaz. El accesorio más importante para una radio móvil es la antena. Para una radio portátil, las antenas y las pilas marcan la diferencia.

Baterías de repuesto. Recargar una batería con un cargador de pared puede llevar horas para uno de los packs más grandes. Esto suele ser inaceptablemente largo, sobre todo cuando estás sobre el terreno cubriendo las noticias o intentando conocer la situación de una comunidad concreta tras una catástrofe natural.  

Cargadores rápidos o inteligentes. Muchos fabricantes de radios ofrecen uno como accesorio. 

Cargador de sobremesa o “drop-in”. Son útiles para mantener la radio en posición vertical mientras se carga. 

Micrófonos inteligentes. Los micrófonos de mano son muy útiles para radios móviles y de estación fija, ya que proporcionan una transmisión de audio de mayor calidad.

Auriculares. La mayoría de nosotros tenemos al menos un par de auriculares, pero unos auriculares de buena calidad, especialmente aquellos con cancelación de ruido, le ayudarán a oír otras emisoras con mayor claridad, especialmente en entornos ruidosos, como un concurrido centro de operaciones de emergencia o al aire libre. Comprueba en tu zona si pueden utilizarse mientras se usa una radio móvil en el vehículo. 

Caja impermeable. Considera la posibilidad de comprar una caja de plástico o resistente para guardar todo tu equipo.

¿Dónde comprar? Mercados de pulgas de radioaficionados 

Ahora que ya tienes tu lista de deseos, es hora de pensar dónde comprar. Los radioaficionados me han dicho que busque las opciones más baratas disponibles y, en muchos casos, se pueden encontrar en los mercados de pulgas de radioaficionados.  

Tu primera radio no tiene por qué ser nueva. Hay muchos equipos antiguos a los que les quedan años de servicio útil (las radios del viejo abuelo, por ejemplo, ¿has mirado en su garaje?) Estos equipos suelen estar a la venta en sitios de subastas en línea como eBay o en los mercados de radioaficionados. 

Otras opciones para buscar grandes ofertas son los grandes festivales de radioaficionados de varios días de duración, como la Dayton Hamvention que se celebra todos los años en mayo. Si vives cerca de Xenia, Ohio, debería ser tu próxima parada. “Es enorme. Dura todo un fin de semana”, explica Winsor. 

“Una buena parte se debe a la reputación. La comunidad de radioaficionados se conoce por sus call signs, hay mucho boca en boca”, dice Winsor refiriéndose a lo fiables que son los mercados de pulgas. “Hay tanto gente que vende equipos de manera formal como informal. Como el mercado de la radio usada es global, hay mucho material por ahí”. 

“Una vez que la gente consigue equipos, el consejo con el que solemos luchar, y cuando obtienen su licencia, es que salgan al aire”, destaca Winsor. “Prueben muchas cosas, intenten conectar con varios grupos locales porque cada uno tiene intereses diferentes, hay grupos más centrados en emergencias, hay grupos más sociales”. 

A la hora de seleccionar el equipo de radio, los radioaficionados tienen un último consejo: si el fabricante no es de un país de habla inglesa, comprueba la calidad de la traducción del manual de instrucciones. Como eres nuevo en este campo, puedes enfrentarte a importantes dificultades al intentar entenderlo.

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